Escherichia coli y los Pepinos Expiatorios

Quién de nosotros podría dudar de lo sano de incluir vegetales en nuestra dieta? O de su aporte vitamínico? O de su nulo aporte en grasas?. Ninguno de nosotros podría haber dudado de lo saludable que es comer vegetales… hasta que a fines de mayo se detecta un brote Escherichia coli en Alemania que tenía a cientos de personas enfermas y varias muertas. Hasta el 13 de junio se cuentan 3325 personas enfermas y 35 muertas. Alemania por su parte tenía al gran culpable, quienes eran??? Pepinos procedentes de España.

Aunque poco duro la culpabilidad de los pepinos, ya que en menos de una semana análisis de identidad genética, llevados a cabo sobre vegetales procedentes de España, resultaron dar negativos para la cepa de la bacteria de los pacientes infectados. Entonces quién o qué eran los culpables ?

La sindicada como culpable es una nueva cepa de E. coli, identificada como E. coli cepa O104:H4. Cabe mencionar que E. coli es una bacteria que vive en los intestinos de la mayoría de los animales, siendo parte de su flora intestinal común. Pero a diferencia de la E. coli normal que poseemos todos en nuestros intestinos , la cepa 0104:H4  produce la Toxina Shiga que es responsable de una diarrea severa y daños en el riñón que pueden terminar en el Síndrome urémico hemolítico.

Que es lo que hace patogénica a esta E. coli cepa 0104:4?. Su capacidad de producir enfermedad, radica en una infección propia de la bacteria ! Si aunque suene increíble, las bacterias son comúnmente infectadas por virus llamados fagos.

“Imaginen que el tamaño de una bacteria es de 0,00002 centímetros, y el de un fago 0,0000000002 milímetros !!”

Nunca antes se había encontrado bacterias que produjeran la toxina Shiga, pero si es comúnmente producida por los fagos. Entonces como puede la bacteria E. coli, producir esta toxina?. El camino más plausible para que esto ocurra es que el fago libere la toxina al medio dentro de la bacteria, cuando esta trata de defenderse de su infección. Otro camino posible es que el fago haya traspasado parte de su genoma, al genoma de la bacteria mediante la Transferencia Horizontal de Genes, este proceso está ampliamente reportado en organismos simbiontes y  ha tenido un tremendo impacto en la evolución orgánica. De esta manera la bacteria pudo adquirir la capacidad de producir la toxina Shiga y hacerse mucho más exitosa de lo que era (Exitosa en reproducirse y esparcirse, excelente para ella. Malas noticias para nosotros!).

Finalmente como llego esta bacteria al humano? La mayoría de las cepas patogénicas de E. coli provienen de rumiantes como las vacas. Pero un diagrama vale más que mil palabras:

La secuenciación del genoma de E. coli cepa O104:H4, es decir la identidad genética total de este organismo. Este análisis mostró que tiene un 93% de similitud con una cepa de E. coli, aislada de una paciente con VIH, el cual presento una diarrea severa en la Republica de Africa Central . Tambien el analisis evidencio entre sus particularidades que posee genes que la hacen resistente a un sinnúmero de antibióticos. Ups Problemas!. Debido a que esta característica hace su tratamiento extremadamente difícil.

Como puede haber evolucionado esta bacteria semejante resistencia a los antibióticos? La respuesta a esta pregunta puede estar en el indiscriminado uso de antibióticos que hace la industria alimentaria. En la aplicación a los vegetales, para una mayor resistencia a enfermedades y así una mayor producción. En la aplicación al ganado, para evitar enfermedades, como también a aves de corral, peces, etc, etc. El uso de antibióticos sin una necesidad real y solo comercial, provoca una evolución de los mecanismos de resistencia por parte de los agentes patógenos , dejando indefenso al sistema inmune. Es por ellos que cuando aparecen bacterias como la E. coli cepa O104:H4, nos invaden, enferman y matan.

¿Sera este el ultimo caso que veremos de brotes de bacterias con un alto poder patogénico? Y en que envase vendrán esta vez? Vegetales, comida manufacturada, frutas, leche?

Finalmente como dice el viejo refrán: “Somos lo que comemos”.

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Sin Prejuicios

En el marco del Curso-Taller “Ciencia y Sociedad” desarrollado en la Universidad Austral de Chile, Valdivia. A los asistentes (13 personas aprox.) se nos solicito entre otras cosas crear un blog, lo cual me pareció que iba a ser algo opcional, pero por el tenor del mail de Francisco (Voz y Ley del curso-taller) pidiendonos la dirección de la bitácora electrónica, la opcionalidad de su creación quedo relegada a una ilusión. Es por ello que me encuentro perdiendo los pudores virtuales y experimentando un poco con la exposición cibernética.

En nuestra primera interacción como grupo cada uno presento sus pergaminos motivacionales para estar en esta experiencia de comunicar Ciencia. Sonaron en repetidas ocasiones palabras como: divulgación, Sociedad, Pragmatismo, Ética, Deber, Simplicidad, entre otras. Claro que estas palabras se repitieron porque la mayoría de los ahí presentes pertenecíamos al mundo de las Ciencias. Mundo en el cual la divulgación no pasa mas allá de los congresos especializados en los cuales las conversaciones quedan inmersas en ese circulo cerrado y no se produce una permeabilización a la comunidad, que finalmente es la que con sus impuestos financia la mayoría de las investigaciones nacionales y deberia al menos conocer que es lo que se hacen los programas de investigacion en Chile.

Es imperante que la comunidad científica se abra hacia la comunidad social en general y se ejecute un ampliado “Outreach” como llaman a la difusión de la ciencia los anglosajones. Y para que esto suceda nosotros las personas pertenecientes a la comunidad científica debemos entender como funcionan los medios masivos y aprovechar al máximo las redes sociales que tienen una capacidad de impacto tremenda en la población.

Para entender como funcionan los medios de información formales e informales debemos aprender como funcionan e inmiscuirnos en ellos. Y como dijo Francisco firmemente al final de nuestra reunión… “Perder los prejuicios” !.

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